Les "filières" de réacteurs nucléaires et leur évolution.
Bertrand Barré (Cogéma)

Jeudi 22 février 2001

Un réacteur nucléaire est une machine qui produit de l’énergie en entretenant dans son "cœur" une réaction en chaîne de fission nucléaire : à cette définition fonctionnelle correspondent beaucoup de machines différentes, selon le choix des technologies est des matériaux qui les constituent.

Les réacteurs d’aujourd’hui sont le fruit d’une évolution quasi-Darwinienne. Après une période intense de bouillonnement créateur, qui a vu concevoir, construire et faire fonctionner une variété extraordinaire de types, une féroce sélection a fait émerger une poignée de "filières", au sein desquelles deux familles voisines se taillent la part du lion : les réacteurs à eau ordinaire, REP ou REB, fonctionnant selon le "cycle uranium", avec ou sans recyclage.

Mais l’espèce des réacteurs nucléaires est encore très jeune, et son évolution n’est pas terminée :
- saura-t-elle s’adapter à une sélection dont les critères ont évolué ?
- Quels sont les descendants possibles des modèles d’aujourd’hui ?
- Certaines filières naguère écartées trouveront-elles une seconde chance ?
- Y aura-t-il évolution ou mutation ?.

La seule certitude est que l’éventail des possibles est très ouvert.